Anna Maria Island- Sentier vers la plage
Sentier vers la plage à Anna Maria Island

Bien qu’elle fasse rarement partie des villes visitées lors de vacances en Floride, Sarasota mérite pourtant que l’on y fasse un arrêt. À seulement 2 heures d’Orlando, Sarasota est un secret bien gardé de la côte ouest de la Floride. Avec son ambiance un peu plus calme que d’autres villes floridiennes, on y retrouve tous les éléments pour des vacances réussies : des plages de sable blanc parmi les plus belles des États-Unis, une vie culturelle et artistique riche et diversifiée, des parcs nationaux et son lot de restaurants et boutiques branchés.

J’ai eu le plaisir d’y séjourner quelques jours au début de l’été. Avec peu d’attentes, hormis celle de retrouver un peu de la chaleur et du soleil qui nous a bien fait défaut au Québec au mois de mai, je suis tombée sous le charme de cette ville, qui derrière des allures de petite banlieue recèle de nombreux trésors. Nature, plage, soleil, festins de poisson, musées, jardins botaniques et surtout, le bonheur de relaxer, un livre à la main au son des vagues de l’océan. Tout y était! Voici donc, après un premier séjour, mes 6 activités à ne pas manquer à Sarasota.

1. Les magnifiques plages

Siesta Key Beach

Sarasota et ses environs regorge de plages magnifiques. Des plus achalandées avec toute une gamme de services, mais également des plus recluses pour ceux qui préfèrent la tranquilité. Ce qui les rend si uniques est la composition de leur sable composé à 99% de quartz pur. Le sable est d’un blanc poudreux, presque comme de la farine. Autre plus de cette composition géologique, la température du sol reste agréable pour les pieds malgré un soleil chaud et omniprésent.

Siesta Key est définitivement la plus populaire et la plus achalandée, mais une petite ballade en auto vous mènera aussi à une succession de belles plages : Lido Beach, Turtle Beach, Crescent Beach ou encore Venice Beach pour faire la chasse aux coquillages et dents de requin.

2. Le Ringling Museum

Le cirque fait partie de l’ADN de Sarasota et une bonne partie de ses résidents est liée, de près ou de loin, à cet univers. Le fait que le cirque Ringling et Barnum ait fait de Sarasota sa résidence d’hiver n’y est certes pas étranger. D’ailleurs, une des activités les plus populaires à faire dans cette ville est définitivement la visite du Ringling Museum.

A la fois un musée d’art, un musée du cirque et un manoir historique, il y en a pour tous les goûts. On peut décider de ne faire qu’une courte visite ou d’y passer la journée. C’est très impressionnant et décidément à ne pas manquer.

Il y a tout d’abord Ca’ d’Zan, la demeure de John et Mabel Ringling qui s’impose comme visite. John Ringling est un des 5 frères derrière le Ringling Bros Circus et c’est ici qu’il a décidé, avec son épouse, d’établir ses quartiers. La demeure, Ca’ d’Zan, s’inspire des palazzos que l’on retrouve à Venise. Pour vous donner une idée de sa splendeur, la construction s’est terminée en 1926 au coût de 1,5 million de dollars, soit à peu près 20.9 millions aujourd’hui.

Ca' d'Zan - Ringling Museum
Ringling Museum
Ca' d' Zan - Ringling Museum
Ringling Museum

Après la visite, il faut prendre le temps d’admirer la vue sur la baie de Sarasota à partir de la terrasse avant d’explorer le jardin secret de John et Mabel où ils sont enterrés ainsi que le jardin de Mabel, le plus ancien jardin de roses de Floride.

Ringling Museum
On compte en tout 66 acres de jardins et de terrain, où l’on retrouve plusieurs arbres exotiques et statues.

Mais mon coup de coeur va au musée du cirque. Établi en 1948, le Circus Museum est le premier musée des États-Unis à documenter l’origine et l’histoire du cirque et fait une large place, évidemment, à l’apport de la famille Ringling. Exposition interactive, posters, wagons de cirque, tout y est. Mais le clou de la visite est la reconstitution en miniature d’un cirque de l’époque. C’est gigantesque et tout y est reproduit avec minutie: la ville, les camps pour nourrir et héberger les milliers de travailleurs du cirque, les ménageries, les stands d’amuseurs publics, etc.

Ringling Museum
ringling

Le musée d’art ne donne pas sa place non plus. On y retrouve pas moins de 21 collections d’oeuvres provenant d’Europe, des pièces du 16e au 21 siècles, des collections d’art asiatique et américain. On y trouve entre autres des chefs d’oeuvre de Rubens, Gainsborough, Tiepolo, Velazquez et Veronese. Pas exactement ce que je m’attendais à retrouver dans une petite ville de Floride, mais on ne s’en plaint pas 😉

En mai dernier, le Ringling Bros. and Barnum & Bailey a donné sa dernière représentation. C’est tout une page d’histoire culturelle qui se tourne mais heureusement cela n’affectera pas le Ringling Museum. Pour connaître les heures d’ouvertures, coordonnées et tarifs, visitez le site web du Ringling Museum.

3. Marie Selby Botanical Gardens

Le jardin botanique Marie Selby est une autre institution de Sarasota. Marie Selby a habité sur cette propriété durant 50 ans et à sa mort en 1971, l’endroit fut transformé en jardin botanique selon ses dernières volontés.

C’est le seul endroit au monde qui étudie et fait de la recherche sur les épiphytes, ces plantes qui poussent sur d’autres plantes sans les blesser ou les endommager. On peut en voir une quantité impressionnante.

Véritable oasis de verdure et de tranquilité, on déambule entre les plantes et arbres tropicaux, des figuiers des banian, des palmeraies, des jardins de bamboos géants, de mangrove, de fleurs et de succulentes. C’est superbe, et le jardin qui donne sur l’océan est tout simplement magnifique.

Marie Selby Botanical Garden - Sarasota Floride

Pour les enfants, une belle aire de jeux est également aménagée.
Marie Selby Botanical Garden - Sarasota Floride

Marie Selby Botanical Garden - Sarasota Floride
On y retrouve aussi une structure en bois gigantesque qui donne l’impression d’être dans la jungle.

Marie Selby Botanical Garden - Sarasota Floride

En pénétrant dans la serre, appelée le Conservatoire, on entre en plein forêt tropicale.

Marie Selby Botanical Garden - Sarasota Floride
La serre et les arrangements floraux sont superbes.
Marie Selby Botanical Garden - Sarasota Floride
Des cascades de fleurs jaillissent des pots, disséminés ici et là.

Pour connaître les heures d’ouvertures, coordonnées et tarifs, visitez le site web du Jardin botanique.

4. Anna Maria Island

Sitôt traversé le pont qui mène à l’île d’Anna Maria, on a l’impression d’arriver sur une petite île tropicale, à des lieues de la Floride telle qu’on la connaît. On oublie les immenses hôtels et tours à condos. Après avoir longé les clubs privés, les resorts, les terrains de golf de Longboat Key, on entre dans un autre univers avec les petites maisons basses et colorées d’Anna Maria et ses petites rues ensablées. C’est de toute beauté.

Même si on l’était déjà, on s’y sent véritablement en vacances. Après une petite promenade sur l’île et le Anna Maria City Pier, un repas de poisson, on fait un petit saut à la plage. Il y a des pélicans partout, des tortues de mer, et on aperçoit deux dauphins qui nagent à quelques mètres de nous. Est-ce que je vous ai dit que ça ressemblait pas mal au paradis?
Pélican - Anna Maria Island

5. Myakka River State Park

Sarasota est également entourée de nombreux parcs et de réserves d’animaux. Nous avons décidé de faire un arrêt au Myakka River State Park. Très apprécié pour y observer la faune (alligators, oiseaux, tortues, vautours, cerfs, etc.), c’est un des plus grands parcs de la Floride et un des plus anciens.

Dès l’entrée, premier arrêt obligé sur la route pour voir les alligators se prélasser au soleil.
Myakka River State Park - Sarasota Floride

Myakka River State Park - Sarasota Floride

Le choix d’activités est assez grand dans ce parc, on peut même y passer la nuit : kayak, camping, tour de bateau ou encore vélo.
Myakka River State Park - Sarasota Floride
Il y a également plusieurs sentiers de randonnées sans compter le Canopy Walkway, ce pont suspendu dans les airs qui mène à une tour panoramique.

Myakka River State Park - Sarasota Floride

Les frais d’entrée sont minimes, 6$ par véhicule, ce qui en fait une chouette sortie pas trop dispendieuse près de Sarasota. Bien sûr, le reste de la journée se termine sur le bord de la plage 😉

6. Les repas de poissons et fruits de mer

Évidemment, je n’allais pas finir une liste d’incontournables sans mentionner la nourriture. Sarasota est une ville côtière et poissons et fruits de mer volent la vedette sur les menus. Huîtres, crabes de roche, pétoncles, bouchées d’alligator, ceviche, poissons pêchés frais du jour simplement grillés sur charbon de bois…. on s’est régalé.

Parmi les adresses essayées, une a particulièrement retenu mon attention, le Walt’s Fish Market. A la fois un marché de poisson et un restaurant, on y va aussi pour le bar Tiki. C’est très animé et sympathique, ambiance garantie. J’y ai mangé de succulents poissons. Pour choisir, c’est simple. Demandez conseil aux serveurs pour connaître les prises du jour, ce qui est de saison ou pas.

Walt's Fisherman market

Pour informations, consultez le site web du restaurant.

Plus d’idées

On l’a répété, l’endroit regorge d’activités. A visiter également :

Hébergement

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Merci au Ringling Museum et au Marie Selby Botanical Garden pour l’accueil.

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